C'est un peu un rendez-vous galant en ce jour de Saint-Valentin. La sonde Rosetta doit frôler la comète Tchouri pour effectuer relevés et mesures. A tout juste 6 km de la comète, Rosetta n'aura jamais été aussi près de Tchouri.

© ESA

Même le patron de l'Agence spatiale européenne (ESA) parle d' "histoire d'amour". En ce jour de Saint-Valentin, la sonde Rosetta a rendez-vous avec la comète Tchouri. Rosetta, qui flirte depuis six mois avec son gros caillou, doit s'en approcher au plus près ce samedi, aux alentours de 13h45. A seulement six kilomètres de Tchouri, la sonde n'aura jamais été aussi proche de sa "cible". Sa mission, elle, est beaucoup plus scientifique que romantique : prendre des photos plus précises de la surface de la comète, et relever des échantillons des gaz qui composent son enveloppe première, ainsi que de sa "chevelure", c'est-à-dire le nuage de poussière qu'elle dégage en se déplaçant.

Rendez-vous au sommet

Pour que cette rencontre, suivie de très près par les équipes de l'ESA, soit une réussite, Rosetta effectue déjà depuis une dizaine de jours une série de déplacements qui vont lui permettre de s'aligner au mieux pour se raprocher le plus possible de Tchouri. Ce rendez-vous, d'une proximité unique, sera ainsi le premier mais aussi le dernier pour Tchouri et Rosetta, car plus elle se rapproche du soleil, plus la comète dégaze, et il sera ensuite impossible à Rosetta de s'en approcher aussi près sans flamber en vol. Après l'avoir frôlée, Rosetta s'éloignera donc deTchouri et se trouvera ainsi, d'ici lundi, à plus de 250 km de distance.

Et Philae ?

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Rosetta en profitera-t-elle pour retrouver Philae, le petit robot qu'elle a largué à la surface de la comète en octobre dernier ? Non, ont indiqué les scientifiques, qui essayent toujours de le localiser précisément. La comète est en effet en grande partie plongée dans le noir, et les appareils à bord de Rosetta qui lui permettent de communiquer avec le petit robot sont éteints. Même si Philae essayait de communiquer, ce qui est peu probable, Rosetta ne l'entendrait donc pas.

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