Après quatre ans de bons et loyaux services passés à étudier la formation des étoiles, le télescope Herschel a été abandonné dans l’espace.

Il a été remercié. Quatre après avoir envoyé le télescope Herschel dans l’espace, l’Agence spatial européenne (ESA) a décidé de mettre un terme à sa mission. Lancé en mai 2009 pour observer la formation des étoiles, l’engin dont les réserves en hélium liquide sont désormais épuisées a ainsi été abandonné dans l’espace.  "Herschel nous a offert une vision totalement nouvelle de l’Univers, en nous montrant des processus encore jamais vus de naissance d’étoiles et de formation de galaxies", a souligné Göran Pilbratt, le responsable scientifique de ce projet à l’ESA.

Fort de la réussite de cette mission, il a ajouté que le télescope a aussi aidé les astronomes à détecter la présence d’eau "partout dans l’Univers". Un coup pouce très utile pour les scientifiques qui tentent de déceler la présence d’éventuelles formes de vie en dehors de la Terre. Le télescope a par ailleurs apporté des informations inédites sur l’astéroïde Apophis qui devrait frôler la Terre en 2029 et en 2036.

Publicité
Herschel orienté vers une voie de garageEn quatre ans de mission, Herschel a considérablement aidé la communauté européenne d’astronomes. "La fin des observations de Herschel ne signifie en aucune façon la fin de la mission : il nous reste de nombreuses découvertes à faire" à partir des observations qu'il a engrangées, a tenu à assurer Göran Pilbratt. Et alors que les quelque 2 300 litres d'hélium indispensables pour refroidir ses instruments à un niveau proche du zéro absolu (- 271° C) se sont complètement évaporés, le télescope pourra quand même continuer à communiquer avec les stations au sol pendant encore quelques temps. L’ESA a toutefois indiqué que courant mai, il devrait être retiré du service actif et placé sur une voie de garage, en orbite héliocentrique (autour du Soleil).

Avec un miroir principal de 3,5 m de diamètre, Herschel est le plus grand et le plus puissant télescope infrarouge jamais envoyé dans l'espace. 

Vidéo - Retrouvez ci-dessous notre zapping Actu du jour : 

Publicité