Des scientifiques américains ont dévoilé jeudi l’horloge atomique expérimentale la plus précise au monde. Elle est capable de varier de moins d’une seconde en 13,8 milliards d’années, soit l’âge estimé de l’univers.

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Une horloge dix milliards de fois plus précise qu’une montre à quartz ? Pas impossible à élaborer pour des scientifiques américains. En effet, ils viennent de mettre au point l’horloge atomique expérimentale la plus précise au monde. Celle-ci est capable de varier de moins d’une seconde en 13,8 milliards d’années, soit l’âge estimé de l’univers. Les chercheurs ont expliqué que cette pendule fonctionnait avec des atomes d'ytterbium, un élément de terres rares, et des lasers permettant une régularité du battement dix fois supérieure aux meilleures horloges atomiques existantes.

"Une avancée importante dans l'évolution des horloges atomiques"

Cette avancée en physique a des implications potentielles importantes pour la précision dans la mesure du temps universel. Le GPS et un ensemble de capteurs de différentes forces comme la gravité, le champ magnétique et la température, vont également bénéficier de cette mise au point. "Il s'agit de la prochaine génération actuellement en développement dans le monde", a expliqué à l’AFP, Andrew Ludlow, un physicien du National Institute of Standard and Technology (NIST).

10 000 atomes d'ytterbium refroidis au-dessus du zéro absolu

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Alors que les pendules mécaniques utilisent le mouvement d'un pendule pour maintenir l'heure, les horloges atomiques s'appuient elles sur la fréquence toujours constante de la lumière nécessaire pour faire vibrer un atome de césium, la référence internationale actuelle. La dernière née des horloges atomiques s'appuie sur quelque 10 000 atomes d'ytterbium, refroidis un peu au-dessus du zéro absolu (- 273,15 degrés Celsius).

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