La sonde, qui aura parcouru 7,9 milliards de kilomètres, va finir sa course dans l'atmosphère de la planète géante.

La fin d'une sonde spatiale, c'est toujours un peu émouvant. Avec Cassini, c'est une grande aventure humaine et scientifique qui se termine, mais la Nasa a décidé d'en faire une apothéose plutôt qu'un enterrement. Le 15 septembre, la sonde va donc effectuer son dernier plongeon, droit dans l'atmosphère de Saturne.

Depuis le mois d'avril, Cassini a entamé ce que les ingénieurs de la Nasa ont baptisé "the grand finale", son dernier exploit. Il s'agit d'une série de 22 orbites qui la font passer entre Saturne et ses anneaux, un espace de seulement 2.400 kilomètres de large.

Pour pouvoir se placer sur cette trajectoire, la sonde s'est servie de Titan. L'attraction de la plus grosse lune de Saturne, d'une fois et demi la taille de notre Lune, a permis de faire dévier l'orbite de Cassini tout en économisant ses restes de carburant. Le 11 septembre, c'est encore en passant près de Titan que la gravité va faire légèrement "descendre" la sonde et l'amener sur la trajectoire de son plongeon final.

L'adieu aux lunes

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Cette fois, au lieu de passer au-dessus de l'atmosphère, Cassini se dirigera droit dedans. Le 14, elle va transmettre toutes les données qui restent sur ses enregistreurs de bord. Elle va ensuite tourner ses caméras vers l'extérieur, pour prendre les dernières images du système saturnien et aux lunes visibles depuis sa position. La toute dernière photo de la sonde devrait montrer ses propulseurs et les anneaux de Saturne, et elle sera transmise...
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