Décédée le 18 juillet 1817, Jane Austen a marqué la littérature anglaise et les villes dans lesquelles elle a vécu et séjourné. A l'occasion du bicentenaire de sa mort, Planet.fr est parti en voyage sur ses traces. 

Portrait de Jane Austen / ©Visit Britain

“Quand on dispose d'une fortune suffisante pour faire de fréquents voyages, la distance compte peu”, écrivait Jane Austen dans son célèbre livre Orgueil et Préjugés. Une phrase qui sonne comme un appel à la découverte et au voyage. A l'occasion du bicentenaire de la mort de la romancière, décédée le 18 juillet 1817, Planet.fr l'a prise au mot et a décidé de traverser la Manche en direction de Bath et du Hampshire pour découvrir les lieux qui ont marqué sa vie. L'occasion aussi d'en apprendre plus sur celle qui est devenue - après sa mort seulement - une véritable référence de la littérature anglaise. Voici l'itinéraire à suivre. 

Trois villes emblématiques de sa vie

1 - Bath

Première étape de ce parcours thématique sur la vie de Jane Austen, la ville de Bath est réputée pour ses bains romains et son abbaye. Mais c'est aussi dans cette cité anglaise que la romancière a vécu entre 1801 et 1806. Une destination qui permet de se faire une idée plus précise de cette femme dont le mystère qui l'entoure est à la hauteur de sa renommée. 

Si Bath reste l'une des références les plus importantes lorsque l'on évoque sa vie, l'écrivaine ne semblait pourtant pas porter celle ville dans son cœur. Ce qu'elle laissait d'ailleurs paraître dans son livre Persuasion, à travers son personnage Anne Elliot. La ville aura pourtant marqué son histoire. La jeune femme alors âgée de 25 à 30 ans y avait en effet ses habitudes, notamment aux Assembly Rooms (salles des fêtes) ou au Royal Crescent, décrits avec beaucoup de précision dans L'Abbaye de Northanger. Les visiter replonge alors le voyageur deux-cents ans en arrière.  

Après une balade dans la ville, un passage s'impose également au Jane Austen Centre, où vous pourrez vous plonger dans son univers en essayant des costumes d'époque ou en prenant un afternoon tea au Regency Tea Room. 

A faire/découvrir dans la ville : 

- Le Jane Austen Centre

- L'abbaye de Bath et les bains romains

- Les Assembly Rooms

- Le Thermae Bath Spa

Le Jane Austen Festival (chaque année en septembre) 

2 - Winchester

Après une première escale du côté de Bath, direction ensuite le Hampshire, à Winchester. C'est ici que Jane Austen, alors âgée de 41 ans, passera ses derniers jours. Malade depuis plusieurs mois, elle décide en mai 1817 de louer une maison, le 8. College Street, pour pouvoir consulter plus facilement un médecin de l'hôpital, M. Lyford. 

Elle y décédera le 18 juillet 1817, dans les bras de sa sœur, et sera ensuite enterrée dans la cathédrale de Winchester. Un lieu qui peut surprendre, la romancière n'ayant à l'époque pas encore la renommée qu'elle a aujourd'hui. En la visitant, on remarque d'ailleurs que la plaque commémorative ne fait aucune allusion à ses œuvres. Pour remédier à ce problème, une autre plaque a par la suite été installée non loin de sa tombe. 

Pour célébrer le bicentenaire de sa mort, la ville de Winchester organise de nombreux événements tout au long de cette année 2017. Parmi eux, plusieurs expositions qui valent de faire un petit détour au Discovery Center. C'est le cas de "Mysterious Jane Austen", qui s'intéresse notamment aux portraits qui ont été faits d'elle. Deux siècles après, des incertidudes existent encore ! 

Le parcours dans la ville pourra ensuite se terminer à la librairie P&G Wells (11. College Street), l'une des plus anciennes du Royaume-Uni, à la recherche de beaux livres sur Jane Austen. 

 A faire/découvrir dans la ville : 

- Le 8. College Street 

- La cathédrale de Winchester 

- Randonnée dans le Winchester de Jane Austen 

- L'exposition Mysterious Jane Austen au Winchester Discovery Centre (jusqu'au 24 avril)

- L'exposition Jane's Winchester : Malady and Medicine au Winchester Discovery Centre (du 13 mai au 24 juillet) 

3 - Chawton (et Alton)

Dernière étape de ce voyage : Chawton. Ce village tient, lui aussi, une place très importante dans la courte vie de Jane Austen. Après le décès de son père, c'est ici qu'elles viendront s'installer avec sa mère et sa soeur, dans un cottage acheté par son frère Edward. Les années où l'auteure y aura vécu seront les plus prolifiques. Elle publiera ainsi Raisons et sentiments (1811), Orgueil et Préjugés (1813), Mansfield Park (1814) ou encore Emma (1815). 

Sa maison est aujourd'hui devenue le Jane Austen House Museum, un lieu où les visiteurs peuvent découvrir comment vivaient la romancière et sa famille. On y trouve par exemple la table qui lui servait de bureau. De quoi l'imaginer préparer son papier, sa plume et son encrier afin de se lancer dans l'écriture de ses livres.  

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A quelques centaines de mètres de là, se trouve également la Chawton House Library, une demeure qui appartenait autrefois à son frère Edward. Ce manoir accueille aujourd'hui une librairie ainsi qu'un centre d'étude littéraire où la vie de Jane Austen est étudiée. Un travail présenté dans une passionnante exposition sur ses œuvres littéraires. 

A faire/découvrir dans la ville : 

- Le Jane Austen House Museum

- La Chawton House Library

- Le Jane Austen Trail d'Alton à Chawton : randonnée pédestre à la découverte des lieux qui ont eu de l'importance dans la vie de l'auteure et de sa famille.