Des scientifiques ont identifié une nouvelle espèce de mammifère sur le continent américain : l’olinguito. Une espèce jamais décrite précédemment par la science.

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Originaire des Andes, l'olinguito, un mystérieux petit mammifère ressemblant à un chat avec une tête d'ours en peluche, est la première nouvelle espèce de carnivores identifiée sur le continent américain depuis 35 ans, ont annoncé des scientifiques jeudi. Ce petit animal est le dernier membre découvert de la famille des Procyonidae, à laquelle appartiennent notamment les ratons laveurs ou les kinkajous, précisent ces zoologistes, qui ont identifié cette nouvelle espèce à partir de spécimens conservés depuis un siècle dans des musées, mais pris jusqu'ici à tort pour d'autres espèces déjà connues.

"Le monde renferme encore des secrets"

Pesant environ 900 grammes, l'olinguito a de grands yeux, une fourrure de couleur brune tirant sur l'orange et vit dans les forêts brumeuses de Colombie et d'Equateur, où les populations locales l'appellent "neblina", brume en espagnol. "La découverte de l'olinguito par la science montre que le monde n'a pas été complétement exploré et renferme encore des secrets", commente Kristofer Helgen, conservateur du département des mammifères au Musée d'Histoire naturelle de Washington. "Décrire et classer ces espèces est la première étape pour comprendre toute la richesse et la diversité de la vie sur la planète", estime ce scientifique.

Dix ans pour une étude

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Mais ce travail est long et fastidieux. Il a fallu dix ans pour boucler la première étude exhaustive sur les olingos, qui regroupent plusieurs espèces de carnivores vivant dans les arbres et appartenant au genre des Bassaricyon. Ces chercheurs ont examiné plus de 95% des spécimens d'olingos naturalisés et conservés dans les musées autour du monde, testant l'ADN et analysant les données historiques recueillies dans la nature. Ils ont alors découvert à leur grande surprise l'existence de l'olinguito, une espèce jamais décrite précédemment par la science.
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