Des microbiologistes ont établi l'existence de formes de vie microscopiques sous le plancher des océans. Cette épaisse couche de roche volcanique pourrait abriter l'écosystème le plus important de la planète.

Pas de lumière, pas d'oxygène… et pourtant des êtres vivants. C'est la découverte qu'ont fait les scientifiques du Programme Intégré de Forage Océanique (IODP). La croûte océanique se situe sous une couche de sédiments de plusieurs centaines de mètres d'épaisseur, plus profond que le fond de l'océan. Cette croûte s'est formée il y a 3,5 millions d'années. Elle est constituée de basalte, une roche issue du refroidissement du magma qui s'échappe entre les plaques tectoniques.C'est au cœur de cet environnement inhospitalier que l'équipe de l'IODP a pratiqué un forage de plus de 500 mètres dans l'Océan Pacifique (plus précisément dans la faille Juan de Fuca, au large de Seattle). Dans les échantillons de la couche de basalte, les scientifiques ont retrouvé des traces de l'ADN de microbes.Ces organismes utiliseraient l'hydrogène de l'eau s'infiltrant dans la croûte pour créer de la matière organique. Leur métabolisme fonctionnerait en transformant des composés soufrés en méthane.

Publicité
Des microbes bel et bien vivantsPour vérifier cette théorie, les scientifiques ont chauffé les échantillons du forage dans de l'eau similaire à celle du plancher océanique. Après quelques instants, du méthane a été produit. C'est la preuve que ces organismes étaient bien vivants au moment de leur prélèvement.Cette découverte ouvre de larges perspectives. Le plancher océanique s'étend sur 60% de la surface de la terre et son épaisseur est largement supérieure à celle de la couche sédimentaire (environ 1,5 km). Cela signifie qu'un nombre considérable de formes de vies encore inconnues pourraient y exister.De plus, trouver de la vie dans un milieu aussi hostile, sans air ni lumière, permet d'envisager qu'une vie a pu se développer ailleurs dans le système solaire. 

Crédit Photo: ©gnew pics/Flickr

Vidéo - Retrouvez ci-dessous notre zapping Actu du jour :