Après un voyage long de neuf années, la sonde américaine New Horizons s’approche à grands pas de Pluton.  Ce premier cliché, en couleurs, marque un tournant dans la mission d’exploration de cette planète naine. 

L’image est un peu floue, mais cette photographie est historique. Pluton ainsi que la plus grosse de ses lunes, Charon, ont récemment été prises en photo par la sonde américaine New Horizons. L’engin, qui a commencé son exploration de Pluton, le 15 janvier dernier, n’avait transmis jusqu'à présent que des points lumineux, que les scientifiques utilisaient pour guider la sonde vers sa destination.

Percer les mystères de cette lointaine planète 

L’atmosphère entourant Pluton, découverte en 1930, rend impossible une mise en orbite autour de la planète. La sonde de l’agence spatiale américaine (NASA) doit alors se contenter d’une observation à distance. Néanmoins, elle devrait survoler au plus près la planète naine, le 14 juillet prochain. "Grâce à ce survol sans précédent en juillet prochain, nos connaissances de Pluton et de ses lunes vont s’étendre exponentiellement et je n’ai aucun doute que l’on va faire des découvertes passionnantes", précise John Grunsfeld, le patron des missions scientifiques de la NASA.

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Les internautes peuvent baptiser les lieux

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L’Union astronomique internationale (IAU) en partenariat avec l’agence spatiale américaine invite, jusqu’au 24 avril, le public à nommer les lieux géographiques découverts sur le site OurPluto.org. Mais attention, en ce qui concerne la nomination des astres, les règles sont strictes. Trois grands thèmes ont été déterminés, l’histoire de l’exploration, la littérature de l’exploration et la mythologie de l’autre monde.

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