Des astronomes auraient récemment détecté le plus gros trou noir jamais observé jusqu'à présent. Il ferait partie d'une lointaine galaxie et pourrait bien remettre certaines théories en cause.

Un monstre dans la galaxie. D'après une étude publiée mercredi par la revue britannique Nature, des astronomes pensent avoir fait une immense découverte : le plus gros trou noir jamais observé. D'une masse équivalente à 17 fois celle de notre Soleil, celui-ci  serait situé à 220 millions d'années lumière de nous, tapi au fin fond d'une lointaine galaxie dix fois plus petite que notre Voie Lactée. La gueule du trou noir serait, elle aussi, énorme: onze fois plus large que l'orbite de la planète Neptune autour du Soleil. Les scientifiques estiment par ailleurs que ce gigantesque trou noir nommé "NGC 1277" représenterait 14% de la masse totale de sa galaxie, contre 0,1% d'ordinaire. Un point non négligeable qui pourrait remettre en cause les théories existantes sur la formation des galaxies.

Un trou noir révolutionnaire ?"C'est vraiment une galaxie insolite", a résumé Karl Gebhardt, chercheur à l'Université du Texas à Austin et co-auteur de l'étude. "C'est presque entièrement un trou noir. Elle pourrait constituer le premier objet d'une nouvelle classe, les trous noirs galactiques", a-t-il ajouté. Plus gros trou noir identifié, NGCC 1277 pourrait bien ravir la première place du classement. La masse du numéro un actuel, découvert en 2011 seulement, n'a en effet pas encore été calculée précisément et oscille entre 6 et 37 milliards celle du Soleil.

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Les trous noirs sont les forces les plus puissantes dans notre Univers et créent un champ gravitationnel si intense que même la lumière ne peut s'en échapper. Un trou noir de masse stellaire se forme lorsqu'une très grosse étoile s'effondre sur elle-même à la fin de sa vie. Il peut alors continuer à grandir en engloutissant d'autres étoiles ou fusionner avec d'autres trous noirs, ce qui crée parfois ces trous noirs supermassifs qui occupent le centre des galaxies. Mais NGC 1277 remet en question cette théorie par sa taille disproportionnée par rapport à sa galaxie hôte. D'autres études sont cependant nécessaires pour déterminer si ce trou noir hors-norme est unique en son genre ou bien s'il est révélateur d'un mécanisme de formation cosmique jusque là ignoré. L'Institut a toutefois précisé que "quel que soit le processus ayant donné naissance à ce trou noir géant, il a dû se produire il y a très longtemps".

 

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